Святой Маркеллин был папой Римским в разгар гонения на христиан при Диоклитиане и Максимиане (284-305), когда в течение только одного месяца было замучено 17 000 человек. В то время был схвачен и папа Маркеллин. Устрашившись жестоких мук, он воскурил фимиам и принес жертву идолам. Император назвал его своим другом и облек в роскошные одежды. Терзаемый угрызениями совести, он горько плакал о том, что, побудив многих к принятию мук за Христа, сам подал своей пастве пример малодушия.
В то время в городе Синуессе (в Кампании) заседал Собор из 180 епископов и пресвитеров. Папа Маркеллин явился на заседание Собора во власянице, с посыпанной пеплом главой и просил судить его за отречение. Отцы Собора сказали: «Осуди себя сам своими устами. Из твоих уст вышел грех, пусть твоими же устами будет произнесено и осуждение. Мы знаем, что и святой Петр из страха отвергся Христа, но горько оплакал свой грех и снова получил благоволение у Господа».
Тогда Маркеллин произнес себе приговор: «Я признаю себя лишенным священного сана, которого я недостоин. Пусть после смерти тело мое не предают погребению, а бросят на съедение псам; да будет проклят тот, кто осмелится похоронить его».
По возвращении в Рим Маркеллин отправился к императору, бросил ему под ноги подаренную им дорогую одежду и сказал, что он горько раскаивается в своем отречении от Христа. Разгневанный император приказал мучить его и приговорил к смерти.
Усердно помолившись Господу Иисусу Христу, милостиво принимающему кающихся грешников, мученик с готовностью подставил свою главу под меч. С ним были обезглавлены и святые мученики Клавдий, Кирин и Антонин († 304).
Тело святого Маркеллина 36 дней валялось при дороге. Явившись новопоставленному папе святому Маркеллу, святой апостол Петр сказал: «Почему ты до сего времени не предашь погребению тело Маркеллиново?» «Я страшусь его клятвы», — отвечал святой Маркелл. «Разве ты не помнишь, — сказал апостол, — написанного: «Смиряяй себя вознесется». Пойди и с честью похорони тело его».
Исполняя повеление апостола, святой Маркелл похоронил тело святого папы Маркеллина в гробнице, устроенной для погребения тел мучеников знатной римлянкой Прискиллой, около Саларской дороги.